新書推薦:《「因」「果」經濟學》

計量經濟學

「學歷越高,收入越多?」

「提高基本工資是否會造成失業?」

「接受定期健康檢查,是否就會長壽?」

藉由資料檢驗因果關係,是當代經濟學的核心。一個政策,若無嚴謹的實證研究支持,輕則浪費社會資源,重則造成意料之外的傷害。有關基本工資是否造成失業率提高的爭論已是老生常談。而最基本的經濟學原理告訴我們,當薪資(價錢)上升,則需求量(企業聘雇人數)則會下降,因此調高最低工資會造成失業。然而模型的假設是否與現實差距太大?提高基本工資真的會造成失業嗎?模型中是否有被忽略的因素?若真會造成失業,那具體上又會提高多少失業率?

有此可知,理論雖然可以釐清脈絡,但仍是無法取代實證研究。尤其政策制定特別需要定量的分析,方能權衡利弊得失。而對於個人,懂得明辨因果關係的道理,也是幫助自己判斷資訊的真假並做出正確的決策。像是市面上充斥著各種保健資訊,五花八門,其中更不乏各種有研究背書的,我們該如何判斷其可信度?而政府機關所宣稱的施政成效,真的又能歸功於政府的政策嗎?

當然,身為知識的消費者,我們很難親自搜集資料來驗證每一項假說。但若是我們具有因果關係推論的基本素養,我們就能武裝自己,不再只是被動地接受他人說法,而是能檢驗他人的說詞。具備這些基礎知識,我們便能看破市面上許多似是而非的說法,也不會輕易被統計資料唬住。在這資料科學蔚為顯學的年代,懂得正確詮釋數據並了解其用處與侷限,是不可或缺的能力。正是因為如此,白經濟的作者群們寫了不少相關文章1。然而礙於網路文章篇幅的限制,我們尚未能將這些文章系統性地整理起來。

有鑑於此,向各位讀者推薦一本新書《「因」「果」經濟學》。這是本因果關係推論的科普好書,以簡單有趣的例子貫串全書,強調直觀,講解經濟學上常見的實證研究方法2。書中討論不少有趣的問題,有與日常生活有關的(如「看電視會降低孩子的學力嗎?」),也有和政策有關的(如「合法保育所的數量」與「職場媽媽」之間具有因果關係嗎?)不同於一般教科書,這本書不需數學背景也能閱讀,適合作為因果關係推論的入門,再搭配本站文章一起服用。

當資料科學成為顯學,更多人藉由數據來支持自己的主張。然而並不是有數據就是客觀,也不是有統計分析便是證據,因為檯面上更常見的戒數據招搖撞騙的人。在這時代,我們必須有資料科學的基本素養——不只是保護自己免於偽科學的迷惑,也能幫助我們在生活或是工作上,做出正確的決策。

  1. 本站有許多這類的文章,像是《唸碩士可以加薪多少?》跟著經濟學家玩實驗:合成一個經濟體尋找平行世界的你:因果推論等等。

  2. 若是熟悉計量經濟學的讀者,便會發現本書的結構,基本上是參照了經典教科書 “Mostly Harmless Econometrics”,不過這本書是科普取向,更容易閱讀。

麻糬

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Q中帶軟,軟中帶Q,食用時小心噎到。